懷胎激素與自閉症

via photo.funfus.com

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從《家長反疫苗,請對得住下一代》一文,看到不少主場讀者關心小朋友「意外」患上自閉症這議題。首先,筆者要再次強調,科學不是信仰,必須服膺於證據,沒有不能被推翻的科學理論。希望家長和小肥波一樣,不盲信任何理論。

既然疫苖和自閉症沒有直接的關連,不如認識自閉症的真正成因。上星期英國自閉症專家 Simon Baron-Cohen 新鮮出爐公布,胚胎在母體成長時接觸到較高男性荷爾蒙的話,嬰孩長大後較易患上自閉症,這和疫苗沒關係。

研究從丹麥一「生物銀行 (Biobank) 」,收集到 19,500 個羊水 (amniotic fluid) 樣本,經分析與追蹤後,有 128 個男嬰確診患自閉症。而這批自閉兒童的羊水樣本中,睪丸素 (testosterone) 等的四種類固醇荷爾蒙,以及皮質醇 (cortisol) 的水平,平均比正常兒童為高。正常的男性胚胎在子宮生長時,所產生的睪丸素,是女性胚胎的兩倍。發現同時也解釋到為何男童比女孩患自閉症比率高 4 至 5 倍。

研究是首個直接証據,証明自閉症與胎兒類固醇生成活動有關係(不代表是因果)。至於為何某些胚胎製造高水平的類固醇荷爾蒙,是否源自母親壓力、飲食,暫時我們不得而知,也未知是否有其他病理因素影響嬰孩患上自閉症。

可抑制類固醇荷爾蒙嗎?

既然,較高男性荷爾蒙有機會令孩子患自閉症風險增加,那就直接用藥停止分泌吧?非也!要知道,睪丸素對於胚胎的腦部發展非常重要,能影響基因蛋白的表現,抑制其分泌,會對嬰孩造成永久損害。

另外,研究並非旨在要孕婦以羊膜刺穿技術 (amniocentesis) 來預測胚胎會否患上自閉症,畢竟,研究顯示產生高男性荷爾蒙的胚胎,不等於一定會患病;相反,低荷爾蒙胚胎也有「中招」機會。即使能預測,以人為方式去除「能力較低下」或不被廣泛社會接受的個體,也會牽涉道德、人權問題。

筆者未做人父母,無法感受對子女健康有問題的切膚之痛,但面對証據,倒是能理性分析,然後為自己與身邊的人作出抉擇。希望家長能以此為鑑。

(原刊於主場新聞 2014-6-11)

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